Det är inte många fotografer som lärt sig jobbet genom att ta bilder av sprängämnen för flygvapnet, men Neilson Barnard är inte vilken fotograf som helst.

Barnard växte upp i den lilla byn Stow Maries, Essex, på Englands östkust och flyttade som 16-åring hemifrån för att ta värvning i flygvapnet. De följande 13,5 åren reste han runt i Mellanöstern, Europa och Afrika med the Explosive Ordinance Disposal team och fotade ”allt som pangar”, i syfte att hjälpa RAF att ta reda på hur detta skulle kunna flyttas på ett säkert sätt. Fotona togs av praktiska skäl och det fanns inget utrymme för kreativitet, enligt honom själv.

Numer fotar Barnard helt andra saker. Som nöjesfotograf på Getty Images ägnar han sina dagar åt röda mattan-premiärer, galor och reklamfotograferingar med världskändisar.

”Det jag gör idag är mil från vad jag gjorde tidigare”, säger han. ”Ingen dag är den andra lik. En dag är jag i Dubai, en annan fotar jag Sundance. Jag gillar det.”

När Barnard lämnade RAF kunde han inte föreställa sig att han skulle ägna sitt liv åt att fota Hollywoods största stjärnor. Han flyttade till New York City, där han drev en restaurang i Hell’s Kitchen i ett år. Inte förrän han blev tillfrågad av en vän om han ville fota en skivsläppsfest på nattklubben The Limelight plockade han upp kameran igen. Trots att han ägnat sig åt fotografering ett helt decennium, kände han sig dåligt rustad.

”Jag hade varken koll på vitbalans eller exponering. Och jag hade absolut ingen aning om vad jag skulle göra med en synkronblixt”, säger han. ”Det syntes i bilderna. Det var otroligt att jag fick något för dem.”

Upplevelsen däremot, var förändrande och Barnard bestämde sig för att satsa på en karriär som fotograf. Han flyttade strax därefter till L.A. tillsammans med sin fru och lyckades, utan att ens ha en portfolio, få kontrakt med bildbyrån Picture Perfect.

”Jag är än idag förvånad över att de anlitade mig”, säger han.

Barnard köpte en begagnad kamera och alla böcker om fotografi han kunde hitta för att sedan kasta sig helhjärtat in i sitt nya jobb. Varje dag gjorde han sitt bästa ”från botten av totempålen”, som han själv säger, på filmpremiärer och fester där mängder av fotografer trängdes för att fånga nöjesvärldens stjärnor på röda mattan.

”Jag stod på tredje raden av fotografer. Jag fick sträcka mig över allas huvuden för att försöka få en bild”, säger Barnard. ”Om jag lyckades ta mig fram till rad två var det en bra dag”.

Så småningom steg Barnard i graderna och fick representera andra byråer i L.A. Under ett besök i New York City, fick han upp ögonen för Getty Images.

”Det var under Fashion Week”, berättar han. ”Jag smög in i tältet på Bryant Park och lyckades boka ett möte med några redaktörer. Det ena ledde till det andra och de signade mig som contributor.”

Barnard har fotat många av världens mest kända och inflytelserika personer, däribland Barack Obama två gånger under 2016, Men hans favorituppdrag genom tiderna är när han fotade grodan Kermit, Gonzo och de andra Mupparna på FAO Schwartz 2008,

”Jag har aldrig skrattat så mycket på jobbet”, berättar han.

Under de senaste fyra åren har Barnard insett att man måste experimentera med ny teknik för att hänga med i branschens utveckling. På årets Golden Globe Awards, till exempel, använda han och hans kollegor från Getty Images en robotkamera för att fånga kändisarna när de kom ut från sina limousiner. Inga andra fotografers bilder kunde mäta sig med deras, eftersom mänskliga fotografer inte tilläts på platsen.

”Jag är världens största nörd och det är jag stolt över”, säger Bernard. ”Jag jobbar hårt för att ligga steget före.”

Han kan inte tänka sig att göra något annat.

”Det har hänt mer än en gång att jag stått dyblöt, med lera upp till öronen och mina kameror i plastpåsar, mitt på ett fält under en regnig festival och frågat mig själv ”Vad är det jag sysslar med?”, berättar han. ”Men det går snabbt över. Jag inser alltid att jag älskar mitt jobb.”

 

Utforska fler av Neilson Barnards bästa bilder på Getty Images